Paracadutismo, kayak, pesca a mosca: la terapia della realtà virtuale sta portando i veterani paralizzati in nuovi posti

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Credito: CC0 Dominio pubblico

Un incidente d’auto nel 1983 ha paralizzato il veterano della Marina Mike Erbe dalla vita in giù, ma ha lottato per rimanere positivo, rimanere attivo. Ha terminato la sua laurea in ingegneria. Ha preso il brevetto di pilota.

Sta diventando sempre più difficile man mano che invecchia, specialmente mentre fissa le quattro pareti dell’ospedale. Un’infezione del tratto urinario che è diventata pericolosa per la vita ha fatto atterrare Erbe, 72 anni, di Alton, al St. Louis VA Medical Center lo scorso autunno, dove da allora ha cercato di riprendersi.

Ma ultimamente, pesca con la mosca, fa sci alpino e galleggia in un’astronave, il che sta aiutando molto.

Durante la recente visita di Erbe a quella che i pazienti chiamano la “grotta veterinaria” presso la struttura Jefferson Barracks, ritrovo con giochi adattivi e attrezzature per esercizi, il terapista ricreativo Matt Luitjohan si allaccia grandi occhiali sugli occhi.

“Hai intenzione di volare con i Blue Angels oggi?” chiede Luitjohan, che lavora specificamente con i pazienti con lesioni del midollo spinale.

“Sì, facciamolo,” rispose Erbe con entusiasmo.

La scorsa estate, il St. Louis VA ha iniziato a integrare la realtà virtuale nella terapia per i pazienti con paralisi. Molto più di un simpatico diversivo o intrattenimento, è uno strumento utile per aiutare i pazienti a farcela e incoraggiarli a condurre una vita attiva.

Quando indossano gli occhiali, gli utenti vedono un mondo tridimensionale simulato. La tecnologia più recente include joystick portatili wireless che consentono agli utenti di manipolare ed esplorare l’ambiente virtuale circostante. Possono muoversi attraverso un piccolo spazio con barriere percepite come un muro o un bordo.

“Puoi guardare in basso e vedere i tuoi piedi. È come se fossi in piedi su un molo a pescare. Tutto sembra a posto. Quando ti muovi, ti sembra di camminare lungo il molo”, ha detto Erbe. “Ti senti davvero come, oh mio dio, sto andando troppo veloce o sto andando troppo lontano.”

I pazienti possono boxare, imparare il tai chi, tirare con arco e frecce e persino sentirsi come se stessero annaspando in un grosso pesce.

“Possiamo avere un veterano in un funk, dove la loro vita è cambiata drasticamente, e mostrare loro che solo perché le cose sono diverse, non significa che non puoi fare questo o quello. È ancora possibile”, ha detto Luitjohan. “Ci vogliono solo adattamenti.”

I nuovi programmi terapeutici progettati per la realtà virtuale non solo possono aiutare con la gestione del dolore e la terapia comportamentale, ma hanno anche la capacità di misurare cose come il tempo di reazione, l’intervallo di movimento e la funzione cognitiva per determinare se i pazienti stanno progredendo.

Un creatore delle applicazioni, XRHealth, è stato fondato circa quattro anni fa in Israele. Il St. Louis VA è uno dei 50 ospedali nei due paesi e l’unico ospedale per veterani che utilizza la tecnologia dell’azienda per migliorare la salute in vari modi, afferma il CEO Eran Orr.

“Alla fine della giornata, crediamo che questa tecnologia possa aiutare i pazienti a migliorare il loro benessere e migliorare i risultati di salute”, ha detto Orr. “Riteniamo che dovremmo trattare questa tecnologia come un dispositivo medico, non solo un altro strumento di gioco o di esperienza del paziente”.

La vita non era finita

“Ohhh, amico. È a circa 20 piedi dalla pista, bruciando la pista. Oh no. Svolta difficile”, ha detto Erbe mentre vola virtualmente con lo squadrone di dimostrazione acrobatica della Marina degli Stati Uniti, sentendo la forza G gravitazionale. “Devono prendere circa 7 o 8 G. Ohhh, amico.”

Accanto a Erbe, Dale Setzer, 70 anni, fa paracadutismo. Luitjohan ha un iPad che gli permette di vedere quello che vedono entrambi. “Ecco il tuo aereo”, ha detto a Setzer, “spero che il tuo scivolo funzioni”.

Setzer si è ritirato ad agosto. Un mese dopo, si è schiantato con la sua moto durante un viaggio attraverso i monti Appalachi. Era paralizzato dal petto in giù.

L’uso della realtà virtuale ha avuto un ruolo nella sua guarigione, ha detto Setzer, un residente dell’area di Kansas City che ha prestato servizio nell’esercito come ingegnere di combattimento e istruttore di guerra nella giungla dal 1969 al 1972. “Mi hanno convinto che la vita non era finita, e io ho un sacco di cose che posso fare, ho solo dovuto lavorarci e prenderlo un giorno alla volta”.

Luitjohan e il collega terapista ricreativo Charley Wright sono stati interessati a incorporare la realtà virtuale nella loro terapia negli ultimi anni. È diventato fattibile quando l’attrezzatura è diventata wireless e più conveniente (le cuffie vanno da $ 300 a $ 500) e la qualità e la selezione video sono cresciute.

Il St. Louis VA ha sei cuffie per realtà virtuale e lo spazio misurato sul pavimento della grotta veterinaria per consentire lo spostamento delle loro sedie a rotelle motorizzate.

Con miglioramenti nelle telecamere a 360 gradi e una raccolta online gratuita di video virtuali su YouTube, i pazienti possono provare quasi tutto: ippiche, kayak, guida di un’auto da corsa, visitare un museo o meditare su una spiaggia.

Alcuni veterani possono essere in ospedale per riprendersi da problemi come le principali piaghe da decubito per un anno, hanno detto i terapeuti.

“Può essere noioso stare a letto con solo una TV e un laptop o persone che vengono a trovarci per giocare a giochi da tavolo oa carte”, ha detto Luitjohan. “Trenta minuti per andare in un posto completamente diverso, lontano da lì, è un grande cambiamento per loro”.

Come una cassetta degli attrezzi

Luitjohan e Wright hanno sfruttato ulteriormente la tecnologia legando le proprie telecamere a 360 gradi ad atleti paralizzati che partecipano a sport adattivi come il surf e l’arrampicata su roccia e creando i propri video virtuali.

Ogni anno, i terapisti portano i pazienti a partecipare ad attività adattive presso la Veteran Winter Sports Clinic di Aspen, in Colorado. Fanno anche una gita al Georgia Aquarium per fare immersioni con squali balena e beluga. Alcuni, ha detto Wright, hanno paura di andarsene.

“La mia speranza è che quando mostreremo loro i video, vorranno davvero registrarsi e andare a farlo”, ha detto. “Questo è il cerchio completo della riabilitazione”.

Poiché molti pazienti VA provengono da lunghe distanze, ha detto Luitjohan, sono in corso piani per utilizzare la tecnologia per creare una replica virtuale delle case dei pazienti prima che lascino l’ospedale in modo che possano esercitarsi a navigare nello spazio per vedere se sono necessari aggiustamenti.

I terapeuti vedono anche vantaggi nelle applicazioni di socializzazione, in cui gli utenti possono interagire con gli avatar degli altri da una stanza d’ospedale o da casa. “Condividono un legame dall’essere nell’esercito”, ha detto Luitjohan. “Avere un pezzo sociale in cui possono unirsi e incontrarsi con altri veterinari è utile”.

L’uso della realtà virtuale nell’assistenza sanitaria è in rapida evoluzione e crescita, soprattutto perché diventa più accessibile.

Alcune aziende hanno creato programmi che aiutano gli operatori sanitari a vedere com’è convivere con disturbi della vista o dell’udito, o persino con l’Alzheimer, creando confusione nell’ambiente circostante. Viene utilizzato per gestire il dolore durante la terapia fisica, insegnare agli studenti di medicina, testare le commozioni cerebrali, insegnare abilità sociali alle persone con autismo e praticare interventi chirurgici.

Gli studi hanno riscontrato risultati positivi nell’uso della realtà virtuale in condizioni quali dipendenze, disturbi d’ansia, fobie, riabilitazione da ictus e gestione del dolore. Tuttavia, sono necessari studi più ampi e rigorosi per standardizzare il suo uso in medicina.

“La realtà virtuale è come una cassetta degli attrezzi”, ha detto Orr, “e spetta al medico decidere quale strumento utilizzare per formare quella cassetta degli attrezzi”.

Camminando in Irlanda

Aimee Jamison, 50 anni, di Bronston, Kentucky, è stata a St. Louis in Virginia da luglio a dicembre dello scorso anno dopo essere caduta da una scala e aver rotto le vertebre. Jamison era paralizzata dalla vita in giù, tranne che per un po’ di forza che le rimaneva nella parte anteriore delle gambe.

Jamison ha usato la realtà virtuale durante la sua terapia fisica.

Usando un’imbracatura, è in grado di muovere le gambe su un tapis roulant. Dopo aver provato la realtà virtuale nella terapia ricreativa, ha chiesto ai suoi fisioterapisti: “Potete prepararmi in modo che io possa sentire com’è camminare in Irlanda? Ho sempre voluto andarci e non ci sono mai stata”.

Prima del suo incidente, Jamison era una runner, una nuotatrice e aveva appena aperto un’attività di produzione di trapunte. “Il mio mondo è stato capovolto”, ha detto l’ex agente speciale del controspionaggio. Temeva di non essere più attiva.

La tecnologia la aiuta a sentirsi come se avesse guidato una barca attraverso percorsi a ostacoli, affondato una palla da basket e toccato l’oceano da una tavola da surf.

“Ti fa venire voglia di essere in grado di farlo”, ha detto Jamison. “Crea un ambiente mentale che ti fa sentire che puoi farcela”.

Ora sta imparando ad immergersi. In un recente viaggio di ritorno alla St. Louis VA per testare le gambe robotiche, ha compiuto 373 passi.

“Non sono più Wonder Woman”, ha detto Jamison. “Io sono la Donna Bionica.”

Wright ha detto che spera che la terapia incoraggi più veterinari di cui si prende cura a vivere pienamente.

“Qualunque cosa questo si apre per loro, aiuta”, ha detto Wright. “Potrebbe aprire le porte a cose che non avrebbero mai nemmeno pensato di fare anche quando erano abili”.

Erbe ha detto che è colpevole, proprio come molte persone, di entrare in un solco e vivere la routine quotidiana della vita come se non ci fosse altra scelta. La realtà virtuale gli fa vedere cosa è possibile.

“Mi fa pensare che quando uscirò di qui, farò quelle cose”, ha detto Erbe. “Fa molto bene al tuo morale, al tuo benessere… Questo è sicuramente accendere un fuoco, come alimentare i carboni.”


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