Biocarburanti alimentati a “tequila” più efficienti del mais o dello zucchero

Biocarburanti alimentati a
Agave blu (Agave tequilana) Credito: Università di Sydney

Un team di ricercatori dell’Università di Sydney, dell’Università di Exeter e dell’Università di Adelaide ha scoperto che la pianta di agave utilizzata per produrre la tequila potrebbe essere fondata nell’Australia semi-arida come soluzione ecologica alla carenza di carburante per i trasporti in Australia.

Il processo efficiente e a basso consumo di acqua potrebbe anche aiutare a produrre etanolo per disinfettante per le mani, che è molto richiesto durante la pandemia di COVID-19.

In un articolo pubblicato questa settimana sul Giornale di produzione più pulital’agronomo dell’Università di Sydney, il professor Daniel Tan, con colleghi internazionali e australiani, hanno analizzato il potenziale per produrre bioetanolo (biocarburante) dalla pianta di agave, una pianta grassa ricca di zuccheri ampiamente coltivata in Messico per produrre la bevanda alcolica tequila.

La pianta di agave viene ora coltivata come fonte di biocarburante sugli Atherton Tablelands nell’estremo nord del Queensland da MSF Sugar e promette alcuni vantaggi significativi rispetto alle fonti esistenti di bioetanolo come canna da zucchero e mais, ha affermato il professore associato Tan.

“L’agave è una coltura rispettosa dell’ambiente che possiamo coltivare per produrre combustibili a base di etanolo e prodotti sanitari”, ha affermato il professore associato Tan del Sydney Institute of Agriculture.

“Può crescere in aree semi-aride senza irrigazione; e non compete con le colture alimentari né richiede risorse limitate di acqua e fertilizzanti. L’agave è resistente al calore e alla siccità e può sopravvivere alle calde estati australiane”.

Il professore associato Tan ha riunito il gruppo di ricerca e ne ha condotto l’analisi economica.

L’autore principale, il dottor Xiaoyu Yan dell’Università di Exeter, che ha guidato la valutazione del ciclo di vita, ha dichiarato: “La nostra analisi evidenzia le possibilità di produzione di bioetanolo dall’agave coltivata nell’Australia semi-arida, causando una pressione minima sulla produzione alimentare e sulle risorse idriche.

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Il Professore Associato Daniel Tan è un agronomo presso il Sydney Institute of Agriculture e la School of Life and Environmental Sciences dell’Università di Sydney. Fotografato qui davanti all’agave blu nel Queensland settentrionale. Credito: Università di Sydney

“I risultati suggeriscono che il bioetanolo derivato dall’agave è superiore a quello del mais e della canna da zucchero in termini di consumo e qualità dell’acqua, emissioni di gas serra e produzione di etanolo”.

Questo studio ha utilizzato analisi chimiche dell’agave da una fattoria pilota di agave nella tenuta di Kalamia, nel Queensland (vicino ad Ayr), intraprese dalla dott.ssa Kendall Corbin per il suo dottorato di ricerca all’Università di Adelaide, sotto la supervisione della professoressa Rachel Burton.

“È favoloso che i risultati della mia analisi chimica possano essere utilizzati sia in uno studio di impronta economica che ambientale e abbiano applicazioni nel mondo reale”, ha affermato il dottor Corbin.

“L’analisi economica suggerisce che una prima generazione di produzione di bioetanolo dall’agave non è attualmente commercialmente redditizia senza il sostegno del governo, dato il recente crollo del prezzo mondiale del petrolio”, ha affermato il professore associato Tan. “Tuttavia, questo potrebbe cambiare con la domanda emergente di nuovi prodotti sanitari a base di etanolo, come i disinfettanti per le mani”.

“Questa è la prima valutazione completa del ciclo di vita e analisi economica del bioetanolo prodotto da un esperimento sul campo di agave di cinque anni nel Queensland settentrionale. La nostra analisi mostra che una resa di bioetanolo di 7414 litri per ettaro ogni anno è ottenibile con piante di agave di cinque anni. “

Lo studio ha rilevato che la canna da zucchero produce 9900 litri per ettaro ogni anno. Tuttavia, l’agave supera la canna da zucchero in una serie di misure, tra cui l’eutrofizzazione dell’acqua dolce, l’ecotossicità marina e il consumo di sostanze nocive.

L’agave utilizza il 69% in meno di acqua rispetto alla canna da zucchero e il 46% in meno rispetto al mais per la stessa resa. Per l’etanolo da mais statunitense, la resa era inferiore a quella dell’agave, a 3800 litri per ettaro all’anno.

“Questo dimostra che l’agave è un vincitore economico e ambientale per la produzione di biocarburanti negli anni a venire”, ha detto il professore associato Tan.


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