Ambizioso ma controverso: il nuovo progetto idrogeno del Giappone

Il Giappone ha poche risorse di combustibili fossili e fa molto affidamento sul gas naturale liquefatto (GNL) e sul carbone importati
Il Giappone ha poche risorse di combustibili fossili e fa molto affidamento sul gas naturale liquefatto (GNL) e sul carbone importati

La nuova scadenza del 2050 del Giappone per la neutralità del carbonio ha messo in luce i suoi sforzi per trovare nuove opzioni di carburante più ecologiche, inclusa un’impresa ambiziosa ma controversa a idrogeno liquido.

La catena di approvvigionamento energetico dell’idrogeno (HESC) è un progetto congiunto giapponese-australiano inteso a produrre carburante abbondante e conveniente per il Giappone. Ecco alcune domande e risposte sull’impresa:

Perché l’idrogeno?

Il Giappone ha poche risorse di combustibili fossili e fa molto affidamento sull’importazione di gas naturale liquefatto (GNL), carbone e energia nucleare, che è stata ridotta dal disastro di Fukushima.

Il paese montuoso e soggetto a disastri naturali sta lottando per aumentare la sua produzione di energia rinnovabile e sta quindi studiando una varietà di alternative di carburante.

Ha investito molto nell’idrogeno, che produce solo vapore e non anidride carbonica quando brucia, rendendolo al centro di un certo interesse.

Il Giappone attualmente produce idrogeno a livello nazionale, sotto forma di gas liquido e compresso, principalmente da gas naturale e petrolio.

Lo utilizza nelle celle a microcombustibile per edifici residenziali, centrali elettriche sperimentali e veicoli a celle a combustibile, ma la produzione a livello nazionale è limitata e costosa.

Cos’è HESC?

La catena di approvvigionamento energetico dell’idrogeno è un esperimento per vedere se il Giappone può stabilire una fornitura durevole di idrogeno liquido dall’Australia, da bruciare per generare elettricità.

L’idrogeno sarà prodotto e liquefatto nello stato australiano del Victoria, dove sarà estratto da un tipo di carbone noto come lignite.

Questo cosiddetto carbone marrone attualmente manca effettivamente di un mercato, il che lo rende un’alternativa potenzialmente attraente ed economica alla produzione nazionale di idrogeno per il Giappone, nonostante i costi aggiuntivi per portarlo a 9.000 chilometri (5.600 miglia) via mare.

La fase pilota del progetto, parzialmente finanziata dalle autorità giapponesi e australiane, ha ricevuto un investimento di circa 500 milioni di dollari australiani (350 milioni di dollari).

Come funzionerà?

Dal prossimo anno, un sito su un’isola artificiale vicino a Kobe, nel Giappone occidentale, diventerà il capolinea pilota per la prima nave al mondo progettata per il trasporto di idrogeno liquido, una nave costruita in Giappone chiamata Suiso Frontier.

Per ora, l’imponente serbatoio sferico di 19 metri (60 piedi) di diametro sul sito viene utilizzato per immagazzinare idrogeno liquido prodotto a livello nazionale.

Se i test avranno esito positivo entro il 2022 o il 2023, il progetto verrà esteso e entrerà in una fase commerciale dopo il 2030. Verrà quindi costruito un nuovo capolinea in Giappone, insieme a navi più grandi.

Ma il processo è complicato: per essere trasportato via mare come liquido, l’idrogeno deve essere raffreddato a -253 gradi Celsius (-423,4 gradi Fahrenheit), un processo costoso che consuma molta energia.

L’idrogeno è davvero verde?

Le credenziali ecologiche dell’idrogeno dipendono in gran parte da come viene prodotto.

L’idrogeno verde può essere prodotto mediante elettrolisi dell’acqua, utilizzando l’elettricità ottenuta attraverso l’energia rinnovabile.

Ma ogni tonnellata di idrogeno prodotta dal carbone emette 20 tonnellate di anidride carbonica, più del doppio della CO2 emissioni create quando l’idrogeno è prodotto dal gas naturale.

Confrontare le emissioni della produzione di idrogeno con quelle della combustione del carbone è complicato, affermano gli esperti, ma concordano sul fatto che non sarà considerato ecologico se non prodotto in modo rinnovabile.

I sostenitori di HESC insistono sul fatto che può essere sostenibile dal punto di vista ambientale, se non rinnovabile, attraverso programmi di cattura del carbonio.

Un’iniziativa australiana, chiamata CarbonNet, vedrebbe il CO catturato2 sepolto sotto il fondo del mare vicino a Victoria.

Per i sostenitori di HESC come Motohiko Nishimura di Kawasaki Heavy Industries, la scadenza del 2050 a zero emissioni di carbonio del Giappone “avrà un grande impatto positivo” sul progetto.

Ma non tutti nell’industria giapponese sono convinti, incluso Shigeru Muraki, un dirigente di Tokyo Gas, che preferisce invece investire nel carburante ad ammoniaca.

“Anche con i metodi di cattura e stoccaggio del carbonio, non può essere considerato idrogeno verde”, ha affermato, riferendosi al progetto HESC.

Per lui è probabile che l’idrogeno verde prodotto da fonti rinnovabili diventi competitivo in termini di prezzo con il tempo.

E ambientalisti come Nicholas Aberle, del gruppo di campagna Environment Victoria, sono profondamente scettici.

Temono “una situazione in cui il carbone in idrogeno può essere commercializzato solo senza (cattura del carbonio) e possiamo vedere aziende avide che cercano di andare avanti nonostante gli impatti climatici”, ha detto all’AFP.

La produzione di idrogeno su scala commerciale dal carbone senza la cattura del carbonio sarebbe “vandalismo climatico”, ha affermato.


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